2007年RFID行业的十件大事

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         RFID行业过于多样化和复杂化,我们不能以某一领域的发生事件、或以一些公司的财政报告来简单概括整个行业的特点, 然而主流媒体经常忽略这一点。

  2007年的 RFID行业很难用一些词概括其总体特征。之前行业的一些热门应用领域逐渐冷却下来,而投资者重燃对其它一些成熟应用和技术的投资兴趣。行业也出现几个技术里程牌和新标准,其中一些很有可能在接下来几年对行业产生重要的影响。今年,RFID技术也许受到主流媒体前所未有的关注,然而绝大多数文章被错导了,或根本不符合事实。

  1. RFID行业谨慎而乐观的态度

  2007年的国际经济起伏不定,人们对经济萧条的担忧和套利基金市场的巨大崩溃成为了各大商业新闻的主题。2007年绝大多数时RFID行业朝着积极的方向发展。虽然行业最近没有发布新的 RFID市场预测报告来加强这一乐观态度,但许多的信号表明 RFID应用数量和人们对 RFID信心一起与日继增。

  RFID公司在过去6个月总共收到了价值 2.19亿美元的私人股本,单单 12月这个月就收到5900万投资。10月份,权威行业分析公司 Baird发布一份行业评估报告,对 RFID行业的发展持乐观态度。报告称,行业将最终结束其迟缓的发展状况,将出现有意义的商业机会。

  市场研究公司 VDC预测,从现在到2011年打印编码机产品类以 60%的年度复合增长率增长。打印编码机是RFID应用一个最重要领头军,因为该类产品被用于多个行业和应用。

  零售商强制性的 RFID应用和供应链项目在 2007年的发展是缓慢的、令人失望的,但是 Gen2硬件产品的销售与 2006年相比增加了一倍,2008年有望继续增长 75% -100%,据 Baird称。

  IDTechEx 发表的一篇报道称,中国是世界上最大 RFID市场;报告称中国 RFID销售每季度增长23%。其他被看好的 RFID应用领域包括航空部门、资产管理、文件追踪、在制品追踪和近场通讯技术。

  这些积极的发展并不意味着2008年 RFID行业将开始大爆发,纵观 RFID发展历史,实际发展总是低于预期。在2008年,虽然人们仍对 RFID有着很高期望值,但相信行业发展速度也是飞速的。

  2. 欧洲 RFID市场发展迅速,出现众多的创新应用

  2007年欧洲是 RFID创新应用的温床,零售业和其它领域都涌现众多 RFID应用案例。除了麦德龙外,欧洲零售商和服装公司Karstadt、Lemmi Fashions、Marks & Spencer和 NP Collection 都应用了单品级贴标。欧洲 RFID创新应用不仅仅体现在零售业上,荷兰采用 RFID标签监控花的栽培过程;西班牙利用 RFID精简化医药供应链;空中客车进一步实现 RFID应用计划;索尼将RFID标签集成进闭路 TV摄像头来监测库存,提高安全。

  3. 前进中的麦德龙

  2007年 RFID行业毫无疑问的一件事是:在接下来几年时间内 RFID技术将会麦德龙商店和其供应链安家落户。麦德龙零售店在全球31个国家共有 2400家百货商店、电子商店、超市和便利店。麦德龙一直是 RFID应用的领头羊,但在 2007年公司加大了对 RFID的投入,采用更多 RFID技术,扩大了RFID应用规模。

  “从行业的角度来看,麦德龙对 RFID应用的推进被认为是一个充满希望预示,尽管在过去几年无数项的强制性 RFID应用结果令人失望,但是总体还是处于前进中。” 金融分析公司 Raymond James在一篇报道中称。

  2007年麦德龙在 RFID的方面投入以其创新形式和应用规模备受人注目。公司采用 RFID系统对进行服装单品贴标,以达到追踪的目的,提供产品从配送中心到收银台的全程可视性,采用仓库阅读器、智能衣橱和智能镜子来提供服装信息和安全保护。

  麦德龙不仅在买场创新应用 RFID,它同时也扩展供应链的 RFID应用,包括在另外 200家商店安装阅读器系统,增加贴标供应商的数量(多达600家)。

  值得注意的是 麦德龙 RFID系统采用了多种 RFID数据管理和集成的 EPCglobal标准,包括EPCIS、 ALE 和 LLRP。虽然,EPCglobal Gen2标准已经被广泛采用,其它 EPCglobal标准的都还没被实际使用,麦德龙 RFID应用无疑为以后其他公司的实际应用提供了一个宝贵的参考。

  作为世界在第三大零售商,麦德龙采用绝大多数零售商都没有测试过或应用过技术; RFID对麦德龙的运营有着积极的影响,反过来又将影响欧洲和其它地方的零售系统。

       4.厂商聚集点从广到深的转移

  随着沃尔玛、Best Buy、麦德龙和国防部宣布货品的贴标要求后,相距不久 EPCglobal Gen2标准也出台了,这一系列事件在 RFID行业引发一股淘金热。只要是与RFID、条形码、包装或数据集成相关的公司似乎都把自己重定位成 compliance/Gen2 市场解决方案提供商。但实际上市场并没有大到可以养活这么多人,于是一些公司退出去,但绝大多数还是重定位了,他们聚焦于 Gen2供应链或之外的近期内存在的商机。

  这个焦点在2007年变得非常明显,产生了许多差异细微的市场。Alien Technology便是一个典型例子,该公司扩大其代理渠道,在供应链外赢得了几个项目。几家制造商引进了包装解决方案,这些方案将 RFID软件和特定的应用软件捆绑在一起来满足他们在目标垂直市场中捕抓到的商机。总体来说,在2007年,标签价格、技术威力和某些特性(如反冲突计算)的谈论少了,更多是强调在特定的垂直市场和应用中如何采用 RFID来解决实际的商务问题,特别是医药配送领域,它被认为是新兴的、有着巨大潜力的市场。

  5.沃尔玛和麦德龙,谁是零售 RFID应用的领头羊?

  沃尔玛一直力求成为零售行业的价格领军者。沃尔玛也一直被看做是零售业 RFID应用领头羊,然而2007年这位置可能被欧洲麦德龙集团所代替了。今年,沃尔玛宣布改变其 RFID应用计划,从原先广泛的使用要求转为针对性更强的应用测试;与之相反,麦德龙在今年则扩展了其商店级 RFID应用,并开展了一个重大的,正在进行中单品级贴标项目。

  在2007年,麦德龙称公司将在德国 200家商店内安装商店级 RFID系统,对服装商品将采用多种基于 EPCglobal标准的单品级贴标,并批准了其合作伙伴采用的第三方 RFID设备,以符合 RFID贴标和报告的要求。

  与往常一样,沃尔玛每一个与 RFID相关的决定都会引起大量的报道和分析,也会引起供应商和技术提供商的担忧。在5月份,公司称其 RFID应用将会以比之前计划更缓慢的进度开展。10月份,沃尔玛在芝加哥和台湾出席相关的活动里清楚了宣布了公司三个应用策略:

  第一措施是要求供应商在运往德州山姆俱乐部的配送中心的货盘上贴标。随着 RFID基础设备在配送中心内叉车和货架上的应用,零售商将可以追踪货盘的入库上架过程。第二个措施是促销追踪,进行宣传、推销的沃尔玛供应商将在所有促销品的货盘或货箱贴上 RFID标签。第三个措施是在特定的产品类里,对所有的产品进行贴标,如空气清新剂。

  这些项目规定了特定的应用、产品和位置,并不代表 RFID应用规模的扩展。

  沃尔玛也开始不鼓励供应商和技术提供商采用“强制性要求”来形容 RFID项目,虽然这个术语本身不太可能影响公司对贴标要求的感觉。

  同时,很多 RFID厂商也看到了新的市场信息,开发出新的解决方案。RFID厂商开始将他们注意力从零售业强制性应用可能带来的商机转移到其他突破点,如闭环应用,包括资产管理和加工品追踪;这些应用被证明可获得丰厚的投资回报,而实施应用过程中不需要其他方的指导和参与。

  6.英特尔发布 RFID阅读器芯片R1000, 促使 RFID阅读器商品化

  英特尔发布其首款 RFID 阅读器芯片 R1000,该芯片结合几种 RFID读取和数据处理功能,这些功能传统上需要连结在电路板上多个处理器来实现。英特尔发布这款芯片具有重大意义,其原因如下:

  首先,它减少了生产 Gen2UHF RFID阅读器所需的元件,降低复杂度和成本。英特尔估计该芯片可以使阅读器成本降低一半。这个预测相当大胆,但考虑英特尔在 PC发展中所扮演的角色,我们似乎可以理解他们的自信。

  第二个原因是:英特尔在开发和生产这款RFID芯片所投入的资金显示了公司对 RFID技术的发展有着巨大的信心。与之相似的是微软 BizTalk Server 2006 R2的发布;IBM、SAP和其他大技术提供商也继续 RFID的开发。

  英特尔 R1000为阅读器厂商多提供一个芯片选择,让他们可以直接采用知名供应商提供的重要元件,把精力集中在阅读器其它硬件元件的增值开发,这将促致市场上出现价格便宜,功能高级的 Gen2阅读器。

  另外,EPCglobal对低级阅读器协议(LLRP)标准的批准,为阅读器集成提供一个共用的接口,从另一方面也促进阅读器制造商和软件开发商的发展。

        7.微软发布BizTalk Server 2006 R2

  微软发布了其第一代支持 RFID技术的重要 IT构架产品,这对RFID用户和厂商都是一个重要暗示。今年 9月份发布的 BizTalk Server 2006 R2是首个支持 RFID的微软产品。软件集成了多个企业的软件和数据结构,是BizTalk 软件系统的最新重大升级,该系统在全球的用户将超过7,000,其包括90%的Fortune 100 和 12家全球最大零售商。

  BizTalk Server 2006 R2 包括 API和其他功能,用于管理 RFID数据和设备。微软把这个产品定位成一个“即插即用”的解决方案,帮助用户关 RFID追踪能力集成进供应链应用。企业 TI系统的 RFID支持功能可以减少或消除中间件、定制化编程和集成的需求,使RFID更容易被应用,从而改变了 RFID集成商在开发和实施解决方案过程中所扮演的角色。

  一些行业观察家非常看好 BizTalk对 RFID应用的影响,其中包括 AMR Research的 John Fontanella,他认为它是不亚于“水门时刻”。

  8.消极的行业公共形象

  2007年2月份,华尔街和流行个人金融和投资网站 The Motley Fool共发表三篇文章,严重质疑 RFID技术的有效性和 RFID厂商的生存问题。虽然,几星期后华尔街又发表一篇较为中和的文章,但是这篇持积极观点文章并没有获得批评文章的同等公众注意。Wal-Mart RFID应用策略在这一年的变动被普遍认为是对 RFID技术的放弃,上市公司令人失望的 RFID销售成绩更是被认为是这个行业陷入危机的有力证据。

  很多人认为 RFID只是一项小市场技术,所带来的商业价值有限;对于努力克服这种错误认知的 RFID厂商来说,这些负面的报道无疑是雪上加霜,特别是考虑到很多潜在客户已经对RFID成本和能力形成了错误的认识。

  实际上,虽然 2007年RFID的增长并没有达到许多厂商和分析家的预期,特别是供应链的应用;然而,整个行业确实是处于发展中,供应链项目的增多,资产管理应用的快速增长,这些都是有力的证据。

  另一个行业成熟的标志是行业对负面新闻深思熟虑的回复:Xterprise针对华尔街文章发布一篇理由充分的反驳文章,行业协会 AIM North America开展一个 RFID公共普及教育活动,EPCglobal 宣布了Discover RFID的建成, 一个针对消费者的 RFID教育网站。

  RFID行业过于多样化和复杂化,我们不能以某一领域的发生事件、或以一些公司的财政报告来简单概括整个行业的特点, 然而主流媒体经常忽略这一点。

  9.EPCglobal 批准数据分享标准

  EPCglobal Gen2 UHF 标准被认为会引发供应链 RFID应用的浪潮。但当用户准备大规模采用时却碰到一件可笑的事:他们很难与贸易伙伴交流 RFID数据,没有数据集成很难体现 RFID应用的真正价值。电子产品编码信息服务(EPCIS)是一个公开的规格,用于加快贸易伙伴间 RFID数据的安全交流。

  从一开始,EPC 技术构架师便把 EPCIS看做是 Gen2一个重要补充,是多公司 RFID应用获得利益不可缺少的组成部分。EPCglobal在四月份批准了EPCIS标准,EPCglobal主席 Chris Adcock 在那时说,“从行业发展意义来看,我相信 EPCIS标准将比 2004年发布的 UHF Gen2无源 RFID标准对整个行业更具有改革性影响。” 现在,我们无法知道 EPCIS实际有多大影响,但其标准化对 EPC推广是一个重大的里程牌。

  10.实时定位系统的兴起

  在 2007年整整一年的时间,实时定位系统的应用保持强劲的增长势头,人们对 RTLS系统的应用热情前所未有的高涨。无数个新的应用案例(注意不是测试)在今年纷纷涌现,而技术和行业的发展更是预示着该应用的美好前景。其中医院病人、资产追踪和工业资产追踪是应用该系统的最多的地方,所采用 RTLS技术也是多样化的。认识和接受是 RFID厂商面临的最重要的应用障碍,而对 RTLS来说,这个问题并不存在。虽然市场总体渗透率还是比较低,但许多潜在的RTLS应用客户认识到这项技术,并对它能带来利益有着良好印象,所以 RTLS将继续保持其增长动力。

  RTLS 厂商在这一年也获得了资金注入;在过去18个月 RTLS和有源 RFID比其它 RFID技术吸引了更多风险资金。同时,最大和最知名的 RTLS提供商之一 WhereNet被斑马1.26亿美元收购,更是创造 RTLS公司的历史记录。

  众多分析早已预测 2007年 RTLS系统增长强劲,而这个势头将会沿继下去。2008年,市场预期值将达到更高。从现在来看,RTLS已完成对RFID技术最以难克服的一件事:实现发展预期。

         作者: 贺琳

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