5G技术走出PPT, 但是短期内不要抱太多希望

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情况在2018年有了改观,美国运营商Verizon已经明确承诺将推出基于5G的家庭宽带服务,AT&T也将在今年内推出移动5G服务。而在全球范围内,韩国、日本和国内运营商都将在明年实现5G飞跃。预计5G智能手机也将在明年上半年推出。


下一代通讯技术有望在速度和响应能力上大幅提升,从而改变你的生活。它将为自动驾驶汽车、远程医疗和连接设备的新领域等应用助推。不过,坏消息是,请不要指望5G能在短期内迅速改变你的生活。与任何新技术一样,5G技术的发展多半会经历一些阵痛,部分新技术成熟的速度也许远慢于承诺——甚至根本出不来,我们可能会在5G时代的初期阶段停留很长时间。那么,5G时代初期会是什么样子呢?


运营商竞赛开始


在美国市场,当地运营商很早就开始争夺5G极位——Verizon最早在2015年就提到了实地试验。随着下一代网络成为通讯新风口,每一家都渴望通过率先迈入新时代抢夺声誉,再转化为市场领先。


本月早些时候,Verizon已经在洛杉矶、萨克拉门托、达拉斯和印第安纳波利斯的一些社区推出了家庭5G宽带服务。但他们推出的是某种专用5G网络,并不符合行业标准,导致一些人质疑,它是在混淆5G概念争夺市场地位。Verizon回应称,他们不会对这种网络进行商业推广,只有等明年改用行业标准后,才开始向更多家庭提供5G服务。


另一家运营商Sprint曾承诺,要在2019年初建立第1个全美5G网络。目前,他们已经迈出了一大步——向包括纽约、芝加哥和洛杉矶在内的9个城市部署了5G网络,不过用户还是要等明年正式推出时,才能使用5G网络。与此同时,T-Mobile也表示,今年将在30个城市(包括纽约和洛杉矶)部署5G,但由于5G手机还没有准备好,同样也不会在2019年之前推出这项服务。


而这2家公司的强强联手,或许能加快这一进程。今年上半年,T-Mobile正式和Sprint合并。T-mobile方面表示,Sprint在无线电波资产上的基建积累,可帮助其建设5G网络的能力,2家联手后,推广5G的速度将超过单独一家公司。T-Mobile CEO西弗特(Mike Sievert)在8月采访中表示,公司的目标是在2024年之前,让全美90%的用户能够以100MB或更快的速度上网,平均网速达到450Mbps。


他们的对手AT&T则表示,今年晚些时候将在亚特兰大和达拉斯等十几个市场推出5G手机。但目前尚不清楚覆盖范围有多大。


另外提一下,和4G主要作为移动网络标准不同,家庭宽带也许是5G的新应用场景。据Verizon设备产品营销副总裁希金斯(Brian Higgins)称,在他们明年推出的网络中,部分地区的网速将高达5Gbps,是现有家庭宽带的5倍。在5G技术明显的优势下,此前嘲笑Verizon家庭宽带计划的T-Mobile现在也表示,想在这个市场分一杯羹。
“Pucks”和5G手机
在2017年世界移动通信大会(MWC)贸易展上,时任Verizon首席信息技术架构师古尔纳尼(Roger Gurnani)在谈论现场试验时开玩笑说,可能我们在一年后就会看到一款三星5G手机。对于他的这个说法,坐在他旁边的三星高管一脸意外。接下来,从今年3月的展会,一直到2018年只剩2月,我们唯一可以确定的是,5G手机并不存在。


缺乏终端设备让运营商不得不另辟蹊径。AT&T就推出了所谓“pucks”,即专用的移动热点计划,用专用路由器将5G信号转变成Wi-Fi信号广播出去,为终端设备提供便携式互联网连接。这里他们借用了4G时代的经验。在4G 网络运行初期,pucks和相应的笔记本无线网卡曾流行了一段时间,原因也和目前相近。


当然,对于很多人来说,4G网络已经够用。除非有某种特定的5G需求,很可能你永远都用不上pucks这种设备。即使在4G LTE早期时代,这些设备也都是小众设备,只是有些人会用它们来临时连接Wi-Fi网络,以满足工作需求。
相较而言,大多数消费者还是会对第一代5G手机更感兴趣。但要注意的是,早期的5G手机可能会重蹈早期4G手机覆辙。比如像在Verizon刚推出4G时,HTC专门为其定制的 Thunderbolt手机,就是体积庞大、电池寿命短、容易过热的奇葩产品。不过,曾和LG誓言要做美国第一款5G智能手机的Sprint产品营销总监图德霍普(John Tudhope)表示,2家公司已经考虑到了4G时代曾面对过的问题。


另外,虽然T-Mobile CTO雷(Neville Ray)表示,5G很可能是未来高端旗舰手机的标配,但AT&T CTO弗茨奇(Andre Fuetsch)认为,可能还是会有Thunderbolt这样专门为5G设计的手机。


“第一代必然要迎接挑战,”弗茨奇在3月的采访中说。


相比之下,Verizon有信心得多。作为设备部门负责人的希金斯今年3月接受采访时表示:“作为4G LTE的领导者,我们学到了很多东西。其中之一就是如何帮助我们的生态系统合作伙伴,改善利用新技术所需的基础设施、设备、电池寿命和应用程序。”


覆盖问题


通讯技术更新初期,运营商和消费者都要面对一个严峻的问题——网络覆盖。在4G刚应用时,许多人前1分钟还在享受高速接入和流媒体视频,结果不小心脱离了4G基站范围,一切都嘎然而止。紧接着再回到4G覆盖区域时,手机也需要长时间进行识别。普华永道顾问海斯(Dan Hays)表示:“消费者完全可以预期,早期的5G网络将遭遇同样的问题。”
考虑到运营商宣传的,5G会比现有网络快10到100倍,脱网后的网速下降幅度或许更具戏剧性的下降。尤其是在超高频段下,无线连接速度虽快,却极容易被干扰。“想象一下,如果你正以60英里时速走在高速公路上,突然开进了限速10英里的街上,” 埃森哲董事总经理王(Jefferson Wang)说,“这是巨大的心理冲击。”


高频电波,通常被称为毫米波频谱,需要更多的“小基站”,即广播和承载基站信号的小盒子进行广播。在法律上,美国联邦通信委员会(FCC)已经为这些盒子加快部署打开了大门,但在实际生活中,大家都知道,许多人只要信号,不要基站,运营商也很苦恼。一旦运营商无法部署足够的小基站,5G用户面对的情况将是,一个城市中散乱分布着部分网速高、容量大的小区域,但在其他地方,他们必须使用缓慢的4G网络。


为了解决这个问题,运营商们可能用更低频率的无线电波覆盖5G,提供更广泛的覆盖范围,减少急剧下降到4G的可能性。Sprint CTO肖(John Saw)承诺:“Sprint的5G体验将更加统一。”


即便如此,对于运营商来说,还是将有很多地区没有5G网络覆盖。尤其是在今年和2019年部署的初期阶段。
好消息是,运营商也在推行另一种折中手段——以更快速度升级4G网络,使技术过渡区间的网络表现不会那么尴尬。现在国际主推的是一种名为“千兆级LTE”的技术,该技术将网速从4G初始阶段的100Mbps一跃提高10倍,理论上可以达到光纤级别的1Gbps。


售价飙升?


目前,消费者群体的一个主要担忧是,5G技术的引入是否会导致终端设备价格飙升?对此,Sprint前CEO 克劳雷在3月的MWC演讲中明确表示,计划将5G作为设备溢价手段之一。在新CEO康布斯(Michel Combes)上任后,Sprint尚未就其是否改变计划发表评论,不过在合并后,T-Mobile一方可能会推动计划转变。


在运营商市场竞争如此激烈的环境下还能有溢价,是不是很疯狂?王指出,这种模式其实已经存在于家庭宽带市场:“你实际上已经在为更快的网速承担更高价格了。”


市场上也不乏对这种营销策略的质疑声音。海斯认为,在5G无法带来明显好处的情况下,消费者不会为此支付溢价。毕竟,4G网络基本已经够用,你已经可以在手机上看任何视频。T-Mobile的雷表示:“如果你觉得只要打出5G的名头,然后就能宣称这是某种形式的高级服务,我认为这种想法比较玄学。”


另外,在今年的MWC上,Verizon CEO 维斯特博格(Hans Vestberg)听到古尔纳尼的玩笑话后表示,他预计,到2019年MWC上,才会有5G手机推出。


“但是,”他停顿了一会儿,又补充说,“这只是一个有限的猜测。

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