出货量才是硬道理:MaxLinear的典型成长模式

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MaxLinear对于大部分中国电子工程师来说,可能还是一个陌生的名字。12月2日,这家公司在此次硅谷寻访中亮相。当晚,与非网记者在美国道琼斯通讯社的新闻中获悉,该公司已于上个月成功申请首次公开发行股票(IPO),意在募集1亿美金用于公司发展。这就意味着,这家不到6年的创业公司,有望打破金融危机之下硅谷多日企业无上市的沉寂。

MaxLinear的专长在于其射频和模拟信号电路设计。该公司新推的MxL751SM系统芯片,着眼于方兴未艾的移动电视市场。目前,该款芯片适用于470MHz和806MHz之间的波段,这就意味MaxLinear将日本和南美视为移动电视的先发市场。言及此处,记者发问,“今后有无可能推出适应不同国家移动电视标准的全能芯片,让移动电视如同能够在不同国家之间漫游的多模手机?”对此,MaxLinear的回答是,这种设想虽然完美,但从研发和成本角度而言,这是一个不可能完成的任务。核心问题在于,此种芯片不仅硬件开发极其困难,软件开发也将高度复杂,即使最后研发成功,其高昂的价格也会让所有国家的客户望而却步。因此,MaxLinear将根据移动电视的全球发展态势,推出因地制宜的产品。

来自该公司的资料称,和竞争对手相比,采用MaxLinear的技术专利能将信噪比(SNR)显著提高3dB,最大可能地减轻数字信号衰减,因此终端用户可以接收到原本丢失的电视信号。“这是我们公司首次将调谐器(Tuner)和解调器(Demodulator)高度集成在一颗芯片上,它采用内置数字滤波器,而非外置SAW滤波器,能在多信号通道之间做智能切换。” Stefen Szasz,该公司高级市场经理强调,该芯片不仅性能卓著,而且功耗已经降到50mW,“竞争对手将不得不面临极高的技术门槛,因为我们在射频模拟信号、混合信号领域已经申请了技术专利。”
Stefen Szasz,MaxLinear高级市场经理,正向记者强调新品特性
3dB的意义:信号接收能力的一小步提升,意味着用户体验改善的一大步
因为将调谐器和解调器集成在一颗SOC上,且信号接收方面并无性能妥协,所以这款芯片的一大卖点,在于帮助移动电视厂商将天线从外置变为内置。“这有助于完善产品外观设计、不再有天线折断的风险,而且因为SOC能够减少BOM成本、缩小封装尺寸,所以它已经受到很多系统提供商和制造商的关注。” 实际上,这些厂商迅速接收这款芯片的根本原因,在于MaxLinear已经积累了相当的出货记录——对于初创公司而言,这一点至关重要:在推出该款“调谐器+解调器”的SOC之前,MaxLinear已是机顶盒、移动电视里的调谐器的全球首位供应商,公司上亿的出货量保证了这家初创公司的可信度。

“我们认为,日本是目前形势最为明朗的移动电视市场,而巴西则是另一个很大的市场。”Stefe介绍说,移动电视标准ISDB-T发源于日本,并逐步普及至其它国家。“ISDB-T在技术上非常先进,音频编码采用MPEG-4 AAC,视频编码有两种标准,分别是MPEG-2和H.264。其中H.264编码主要用于移动终端接收,日本即采用One-Seg移动电视讯号。巴西因为2010年世界杯的召开,早在3年前即已部署同样标准的移动电视网络,潜在用户规模在1.2亿左右。“中国的CMMB标准同样值得关注,因为中国代表了一个规模更大的移动电视市场,但由于CMMB是中国自己的标准,所以我们还需要时间对CMMB进行考察。”

对于MaxLinear而言,不管是日本的ISDB-T,欧洲的DVB-H,北美的ATSC-M/H,还是中国CMMB,这家公司最难解决的绝非技术问题——因为不管面对何种移动数字电视标准,他们都将基于已有的核心芯片架构、软件方案基础上进行适当调整——最关键的问题,是对这些国家和地区移动数字电视的应用前景、用户规模和起飞时机做出准确的判断:和大多数初创半导体公司一样,MaxLinear面对的是成本高度敏感的消费电子客户,因此,选择恰当的市场进行重点投入,并在最短时间内达到可观的出货量,将是新兴公司晋升重量级公司的必经之路。
显而易见,移动数字电视只是MaxLinear的目标之一。由于RF和混合信号芯片的无所不在,这家公司将活跃在移动通信、消费电子、汽车电子等多个目标市场
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