物联网时代,ARM为何成宠儿?

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最近科技界的镁光灯,聚焦在距离硅谷隔着大西洋的剑桥小公司。它叫ARM。从半导体天王台积电、全球EMS制造业龙头鸿海,到全球工业计算机龙头研华,都找上它。

一家出身剑桥的公司,最近很火。

ARM,10月27日宣布和全球工业计算机龙头研华合作,布局全球物联网平台。

“现在只是物联网局的刚开始而已,成功或者失败,端看我们能提供多少价值给用户、客户,”研华科技总经理何春盛指出。

今年七月,日本软银决定以320亿美元收购ARM,溢价高达43%。一时之间让这家出身英国剑桥的隐形冠军,突然站到镁光灯下,许多人突然好奇,到底谁是ARM?

终端消费者不认识ARM,因为他做的是芯片架构的授权,去年全世界使用ARM授权的联网设备芯片已经超过150亿颗。全世界超过9成的智能手机都是ARM-inside。

因此,10月22日,台积电运动会会后记者会,在场记者追问董事长张忠谋的热门问题之一,就是怎么看待这个世纪并购。

张忠谋坦然回答,软银董事长孙正义本来要飞来台湾向他亲自承诺,并购之后ARM与台积电的合作关系不会改变,后来因台风延期。

过去台积电和ARM就有密切的合作,ARM在台湾的研发中心就在新竹,离台积电非常近。且在软银公布了并购消息后,和软银有紧密合作关系的鸿海,一直想跨足半导体业,近期也频频传出,要携手ARM到深圳盖半导体研发中心,重心放在物联网时代来临,将涌现的半导体需求。

再加上研华,ARM已经和台湾代工、半导体、工业计算机三大巨头有合作关系。

有趣的是,过去ARM多和半导体相关产业有比较密切的合作,且轻资产的公司架构,财务体质一直很好,会接受软银并购,科技界大吃一惊,也看不明白,为何软银想买ARM?

在美国西岸旧金山26日举办的ARM全球开发者大会上,软银董事长孙正义自己亲口说出了,让所有人都好奇的原因。

“ARM的芯片将推动人工智能走向奇点(singularity),”孙正义在演说中指出。

美国科幻作家佛若文奇提出“技术奇点”。意思是未来的某个时期,当机器达到强人工智能时,智商将超过人类,将对人类社会造成巨大冲击。

未来超级计算机能控制卫生医疗到交通运输等,让人恐惧也让人兴奋。孙正义认为好好运用人工智能,对人类社会带来便利。

近年软银在人工智能领域耕耘,譬如服务性机器人Pepper里就放入工智能的程序,让机器人能对情绪信号做反应。Pepper在额头和嘴巴都装有相机模块,左眼配有传感器,可侦测距离。透过相机搜集到人类表情讯息,麦克风记录人的声音,经过软件分析后判断人类的喜怒哀乐。

孙正义认为,到2018年,物联网设备的数量将会超过移动设备,“到2021年,将会有18亿台个人计算机,86亿台移动设备,157台物联网设备,”孙正义预估,这也反映出软银透过ARM,想借助上游芯片开发一路到终端应用服务,进一步布局发展物联网业务。

但站在ARM的角度,为什么要让软银买?过去和半导体厂合作的ARM,跨到和软银、研华这类下游业者的合作,有何好处?

工研院产经中心电子组副组长杨瑞临曾在软银公布此并购案时分析,未来是走向“智慧机器”的时代。智能机器具备新兴运算处理、人工智能软件和5G传出三大核心。处理器运算核心和人工智能关系密切,也是智慧机器的关键技术。

他观察,ARM拥有处理器运算硅智财,也积极研发神经网络运算架构,这架构关系着智慧机器的运架构,正好可以补足软银布局智慧机器的版图。

“ARM也可能正在布局人工智能软件技术,跳脱硅智财的层次,布局和智能机器运算有关的软件,”杨瑞临分析。

在27号的桃园龟山的研华供货商伙伴大会现场,ARM物联网事业部策略副总经理Krisztian Flautner也透露,基本上和研华、或软银合作,“是和服务提供商建立直接的关系。”

对这家近期火红的公司而言,将开启不一样的新商业模式。

 

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